Protégé par un mur et douze tours de guet dans le style baroque russe, le monatère Novodievitchi est un couvent de religieuses fondé en 1524 par le grand prince de Moscou, Vassili III, pour célébrer la reconquête de Smolensk sur les Polonais.

Le "Nouveau Couvent des jeunes filles", à la fois couvent et place forte, a joué un rôle très important dans la défense de Moscou. En 1591, ses canons mirent en déroute les Tatars de Crimée; en 1612, les armées du prince Dimitri Pojarski défirent à cet endroit l'hetman, chef militaire, de Lituanie, allié des Polonais.

Boris Godounov fut proclamé tsar dans la cathédrale du monastère, en 1598. Ce personnage de l'histoire russe, haut en couleur, a inspiré Alexandre Pouchkine pour son drame historique Boris Godounov, qui a lui-même servi de base à Modeste Moussorgski (1839-1881) pour son opéra du même nom, composé en 1874.

Sous Pierre le Grand, le monastère fut le lieu de réclusion de la tsarine Eudoxie Lopoukhina après sa répudiation. Sa belle-sœur, la princesse Sophie, demi-sœur de Pierre, avait fomenté un complot avec l'aide des streltsy (milice fondée sous Ivan le Terrible) pour renverser le tsar. Par conséquent, il la fit également emprisonner pendant 15 ans et fit pendre les streltsy devant ses fenêtres.

Au terme de sa campagne de Russie, Napoléon se rendit également à Novodievitchi, mais heureusement, les bâtiments échappèrent à la destruction grâce à la sœur-trésorière qui réussit à désamorcer les explosifs placés par les sapeurs français.

La collégiale Notre-Dame-de-Smolensk
Les murs intérieurs sont revêtus de fresques du XVIe siècle, qui évoquent des épisodes de l'Ancien et du Nouveau Testament. L'iconostase et les icônes qui la décorent ont été réalisées pendant le séjour de la tasrine Sophie, à la fin du XVIIè siècle. Dans une petite salle attenante, on peut voir le trésor où sont conservés des pièces d'orfèvrerie liturgique.

Le clocher (72m) fut construit en 6 registres octogonaux et rivalise avec le clocher d'Ivan-le-Grand (Ivan Veliki) au Kremlin.

Dans le cimetière, sont enterrés les écrivains Gogol, Tchekhov, Maïakovski, Tolstoï, le metteur en scène de théâtre Stanislavski, le cinéaste Eisenstein, les compositeurs Scriabine et Prokofiev et aussi Khrouchtchev.



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